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Journet, théologien et saint

Christophe Geffroy

Source : La Nef n°293 de juin 2017
Charles Journet est l’un des grands théologiens du XXe siècle. Alors que l’enquête diocésaine pour sa béatification a été ouverte en 2015, le volume XV de ses Œuvres complètes (1) vient de paraître et nous donne l’occasion de revenir sur cette belle figure de l’Église.

Le cardinal Charles Journet (1891-1975) est un théologien suisse de langue française. Issu d’une famille genevoise modeste, il perd son père, puis sa sœur aînée emportés par la tuberculose alors qu’il n’a que seize ans et se retrouve seul avec sa mère. C’est aussi à ce moment qu’il reçoit l’appel de la vocation et découvre pour la première fois saint Thomas d’Aquin au collège Saint-Michel de Fribourg, antichambre du séminaire. « Ses camarades le trouvent à sa table d’étude, écrit l’un de ses biographes, tôt le matin, levé une demi-heure avant eux, en train de dévorer la Somme de théologie de saint Thomas » (2). Cette rencontre intellectuelle l’a profondément marqué, toute sa vie il restera fidèle à ce maître incontesté, sur lequel il ne cessera de s’appuyer sans être toutefois un disciple aveugle, cherchant à adapter et renouveler certaines grandes intuitions thomistes. « Ça a été la grande vertu de S. Thomas, écrivait Journet dans une lettre, d’exclure de la théologie et de la philosophie toute expression lyrique : il a tellement cru à la beauté de la vérité, qu’il n’a jamais voulu l’orner » (3).
Ordonné prêtre en 1917 après sa formation au séminaire de Fribourg, il est nommé vicaire à Carouge (qui jouxte Genève), ce qui lui permet d’être près de sa mère qui meurt en 1919. L’année suivante, il entre au noviciat des Dominicains de la Quercia, au nord de Rome, tentative de courte durée puisqu’il doit renoncer au bout d’un mois en raison de sa santé fragile. Il ne renonce pas pour autant à une certaine forme de contemplation, toute sa vie étant centrée sur la simplicité, l’ascèse, la prière et la pauvreté – lui-même se retira souvent à la chartreuse de la Valsainte, non loin de Fribourg. Cela est palpable lorsqu’on lit ses écrits spirituels, notamment ses lettres à ses dirigés ou les retraites qu’il a prêchées (4). Douceur, confiance, abandon, tels sont les caractères qui émergent de ses écrits spirituels ; cette âme simple, limpide et si profonde en même temps a le don d’éclairer les situations les plus inextricables et de transmettre de Dieu une réalité aimable, attrayante, accessible.
Durant ces années 20, il est aussi vicaire à Saint-Pierre à Fribourg et au Sacré-Cœur de Genève. Journet excelle notamment dans l’enseignement du catéchisme, tant il a un don pour parler aux enfants. En 1924, il est nommé professeur de théologie dogmatique au grand séminaire de Fribourg, poste qu’il occupe jusqu’en 1970, tout en conservant un ministère pastoral le week-end à Genève, en plus des retraites qu’il prêche et des directions spirituelles qu’il assume. 1920, c’est aussi le premier contact épistolaire avec celui qui aura une si grande influence dans sa vie : Jacques Maritain (1882-1973), l’ami, le conseiller et confident de toute une vie. La première rencontre a lieu deux ans plus tard. Depuis, l’abbé Journet est devenu un fidèle des retraites thomistes de Meudon et les deux amis resteront en contact étroit jusqu’à ce que la mort les sépare (5). Il est rare de voir dans l’histoire des lettres une telle complicité intellectuelle sur une si longue période de temps (plus de cinquante ans), alors que tant d’événements douloureux auraient facilement pu les éloigner l’un de l’autre.
En 1926, Journet fonde avec l’abbé Charrière (futur évêque de Genève) la revue Nova et Vetera, où l’esquisse d’une grande partie de son œuvre sera d’abord publiée sous forme d’articles substantiels. Parmi ses premiers ouvrages, on peut citer La juridiction de l’Église sur la Cité, publié en 1931 à Paris chez Desclée de Brouwer dans la collection « Questions disputés » de son ami Maritain : ce livre, où l’érudition et la clarté de 
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